SARS病毒來源蠡測

張之傑


SARS疫情傳開後,世界各國競相尋找病原。3月25日,美國疾病管制中心(CDC)判定是冠狀病毒,此後競爭目標轉向基因定序。4月12日,加拿大卑詩省史密斯基因科學中心拔得頭籌,隨即上網公布(www.bcgsc.bc.ca)。該中心說,這是一種「全新」的冠狀病毒,與已知的人類或動物冠狀病毒全然無關;緊接著,CDC也得出相同的結論。至此證明SARS病毒並非變種,而是一種新種病毒。

在東方,4月16日,香港大學(下稱港大)、香港中文大學(下稱中大)、大陆軍醫學院同日宣布完成定序,其結果與加拿大、美國基本一致。港大醫學院微生物系主任袁國勇指出,這種病毒與牛、豬、狗、貓及老鼠等哺乳類的冠狀病毒相似,其中與老鼠及牛最為接近。袁國勇進一步指出:「世界各地無人有此抗體,所以這種冠狀病毒一定是動物傳給人類的。」中大醫學院副院長盧煜明認為,病毒可能來自人類以往較少接觸的「冷門」動物,由於基因排列與老鼠、牛及雞相近,估計是這三類動物的冠狀病毒的「遠親」。

原本屬於動物的冠狀病毒,怎麼突然傳給人類?袁國勇和盧煜明都認為,這和廣東人喜歡吃野味有關。他們今後將測試各種動物的血液,尋找SARS病毒抗體,藉以確定來自哪種動物。筆者推斷,這種動物來自域外,試申述理由如下。

廣東人嗜食野味不自今日始,如係域內動物,恐怕早已傳給人類,何必等到現在!拜改革開放及國際化之賜,廣東人可以吃到更多域外野生動物。筆者去年4月曾有廣州之行,吃到來自越南的保育動物巨蜥。最近據Discovery台報導,越南的野生動物大量走私到中國大陸,若干物種已有滅絕之虞。商人的活動力超出想像,漢時張騫在西域見到(經由印度運來的)蜀布即其顯例。筆者認為,整個中南半島,甚至整個南洋的野生動物,都可能輸往廣東。寄語港大、中大諸君子,將目標鎖定近時輸入的域外稀有動物,或可事半功倍。

張之傑:科普作家