关于牛顿

 

《读书》2001年11期上有冯象先生的文章《性贿赂为什么不算贿赂》一文。其中有这 样一段话:“这会长的荣誉和影响力,非其他带‘长’的职衔可比;要知道牛顿发现万 有引力,那样伟大的贡献,也只做到会员,他的巨著《数学原理》,还是承蒙皮会长盖章批准才发表的。”

经查阅资料,发现这句话有三处不确。

其一,牛顿在皇家学会并不是“只做到会员”。他于1703年11月30日当选为皇家学会 会长,并且连选连任,任此职直到去世,在职时间长达24年。

其二,牛顿并不是靠发现万有引力的贡献当选皇家学会会员的。他当选为皇家学会会 员(1672年1月11日)是由于他发明了反射式望远镜。(I.B.科恩,《牛顿传》,科学 出版社,1989.7,p27)而他真正完成万有引力的论证是在1679—1684年间。(H.武 辛,《伊萨克.牛顿》,科学普及出版社,1979.10,p55)

其三,“《数学原理》,还是承蒙皮(皮普斯)会长盖章批准才发表的”这种表述似 乎是说没有皮普斯就不会有《自然哲学的数学原理》一书的问世。实际上,皮普斯乃至 皇家学会在出版《原理》一事上起的作用是相当有限的。真正为《原理》的问世立下汗 马功劳的是那个发现哈雷彗星周期的天文学家埃德蒙.哈雷。
当时的情况是皇家学会缺少经费,所以学会决定《原理》以皇家学会的名义出版,但 由哈雷负责编辑和筹集资金。结果,《原理》完全是由哈雷自费出版的。(王克迪, 《科学巨星》,陕西人民教育出版社,1995.11) 而牛顿本人对哈雷的评价是:“哈雷为本书(指《原理》)的出版付出了艰辛的劳 动。他不仅为勘误和制版操劳,而且从根本上来说,他也是鼓动我撰写本书的人……而 皇家学会的作用则是鼓励我,要求我,使我开始写作本书。”(H.武辛,《伊萨克.牛 顿》,科学普及出版社,1979.10,p59)

赵洋
中国科学院自然科学史研究所2001级硕士研究生

原文载于《读书》2002.1